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First Regiment Infantry Armory - Richard Nickel

Richard Nickel fue un fotógrafo documentalista que es y será recordado siempre por haber inmortalizado infinidad de joyas arquitectónicas de la ciudad estadounidense de Chicago (Illinois), que en todas sus épocas ha sido y sigue siendo una de las más increíbles para los amantes de la arquitectura, antes de ser completamente destruidas y olvidadas para siempre.

Hace unos años, unos buenos amigos me regalaron un libro de fotografía llamado Richard Nickel’s Chicago, Photographs of a Lost City que me pareció absolutamente fascinante. Cada cierto tiempo, cuando echo de menos esa increíble ciudad, lo abro y siempre descubro cosas nuevas en las que no me había fijado de esas 250 impresionantes fotografías en blanco y negro.

Resulta que Chicago ha sido una de las ciudades más cambiantes a lo largo de su corta historia (lógicamente ninguna ciudad del “nuevo mundo” tiene demasiada historia si comparamos con la vieja Europa), desde el gran incendio que la arrasó en 1871 y su posterior reconstrucción, hasta la revolución de rascacielos vivida en las últimas décadas, pasando por numerosas reinvenciones, y en este libro se recoge toda una ciudad que simplemente ya no existe.

Richard Nickel

Un ejemplo a seguir de fotógrafo documentalista

Durante las décadas de los años ’50 y ’60, se estaban cometiendo infinidad de atentados contra el impresionante patrimonio arquitectónico de la ciudad, auténticas barbaridades, derruyendo no sólo edificios únicos y pintorescos sino verdaderas obras de arte, monumentos irrepetibles que ya no existen, que fueron perdidos y luego encontrados en el trabajo de Richard.

Nickel fue el único valiente que con su cámara luchó por defender y preservar la gran arquitectura de Chicago, documentando una infinidad de edificios en proceso de demolición o a punto de serlo, y llegando finalmente a perder la vida en los escombros del Stock Exchange Building. Sus imágenes nos muestran la crudeza del urbanismo de su época, algo que se antoja evidente cuando ves la ciudad en la actualidad, ya que hubiese sido imposible que algo tan sumamente ordenado fuese desarrollándose de manera natural y sin grandes cambios.

Además, también es recordado por sus muchas otras fotos de un Chicago que hoy en día ha cambiado radicalmente, y que incluyen entre otras cosas obras maestras de Adler y Sullivan e incluso las que en su día comenzaron el “nuevo Chicago” como la torre Hancock, el Marina City (también conocido comúnmente como “las mazorcas”), el Civic Center, etc.

Richard Nickel

En eso consiste el documentalismo y específicamente la función documental de la fotografía. El trabajo de Richard Nickel me parece uno de los mejores ejemplos de la fotografía al servicio de la documentación del pasado y en concreto de otras obras artísticas que de esta manera jamás dejarán de existir, aunque físicamente fuesen reducidas a escombros.

Gracias a Richard Nickel, todos esos edificios chicaguenses y la arquitectura que representaban perdurarán para siempre en su archivo fotográfico, hoy salvaguardado en el Art Institute de Chicago. De hecho, recientemente se han reconstruido ciertos monumentos importantes que se habían demolido en base a estos documentos gráficos e incluso se han tomado como referencia para muchas nuevas creaciones.

Richard Nickel

A los que os apasiona la arquitectura probablemente os suenen nombres como Louis Sullivan – os recomiendo encarecidamente el documental de 2010 The Struggle for American Architecture – y su protegido Frank Lloyd Wright (cómo ignorar la Robie House, ¿no?), quienes tanto dieron a Estados Unidos con su estilo y en particular a la ciudad de Chicago. Muchas de sus obras están en las fotografías de Richard Nickel.

Si os entusiasma tanto como a mí, os recomiendo tanto que veáis todo lo que podáis encontrar de él en la red como el libro mencionado, porque realmente contiene auténticas joyas de la fotografía documental en su interior, y no me refiero sólo a la arquitectura perdida de Chicago sino también a sus reportajes de sus gentes y eventos allá por los años cincuenta.

Libro | Richard Nickel’s Chicago, Photographs of a Lost City
Fotos | Richard Nickel Committee and Archive y dominio público
Más información | Historia de Richard Nickel por WTTW

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